ЗДОРОВЬЕ и ИНТЕЛЛЕКТ
ЗДОРОВЬЕ и ИНТЕЛЛЕКТ
Наука, общество, медицина, здоровье, долголетие, лекарства и бады = блогинг и новости
Read 8 minutes

Ричард Брэнсон выиграл битву за космический туризм, но его компания проиграла войну

Прошло ровно год с тех пор, как сэр Ричард Брэнсон ненадолго покинул этот мир, только чтобы совершить лёгкое возвращение на Землю, приземлившись на жаркой, пыльной взлетно-посадочной полосе в сельской местности Нью-Мексико.

Image for post
Ричард Брэнсон в прошлогоднем полёте на VSS Unity. Источник: Virgin Galactic

Полёт стал триумфальным моментом для Брэнсона, который всего за неделю до того, как ему исполнился 71 год, осуществил детскую мечту о полёте в космос. При этом Брэнсон опередил миллиардера, одержимого космосом, Джеффа Безоса. Ажиотаж вокруг его полёта – и то, что он сулит для Virgin Galactic, – помогли поднять стоимость одной акций его компании выше 50 долларов.

Когда Ричард Брэнсон отправился в космос, он и его компания, казалось, были на вершине мира.

Но с тех пор год был тяжёлым. Самое главное, что космический корабль Virgin Galactic VSS Unity ещё ни разу не летал, и это может произойти не раньше этой зимы. Тем временем компания Безоса Blue Origin, занимающаяся космическим туризмом, начала регулярно отправлять платных клиентов в космос, выше, чем Virgin Galactic, на полностью многоразовом космическом корабле. Отчасти в результате цена акций Virgin Galactic упала, сейчас она составляет около 7 долларов за акцию.

Итак, спустя год после его исторического полёта, стоит задать вопрос: является ли Virgin Galactic игроком в гонке космического туризма? А если нет, что это значит для космического туризма в ближайшие годы?

Оглядываясь назад

Блеск полёта Брэнсона 11 июля 2021 года частично померк. Через несколько недель после космического полёта выяснилось, что VSS Unity вылетел за пределы своего назначенного воздушного пространства на 1 минуту и 41 секунду после того, как его выпустил самолет-носитель. Это заставило Федеральное управление гражданской авиации [FAA] приземлить космический корабль, прежде чем в конце сентября прийти к выводу, что компании нужны более совершенные процедуры и необходимо более тесно взаимодействовать с FAA во время полётов.

В конечном счете, это приземление не имело большого эффекта, потому что VSS Unity просто не был готов к полёту. Первоначально Virgin Galactic планировала выполнить свою следующую миссию, доставив офицеров итальянских ВВС в космос, в конце прошлого лета или в начале осени. Но в сентябре компания заявила, что полёт не состоится до середины октября из-за проблем с поставщиком.

"Во время подготовки к испытательному полёту Unity 23 сторонний поставщик недавно обнаружил потенциальный производственный дефект в компоненте системы управления полётом, которую они поставляют для Virgin Galactic," – говорится в заявлении компании. "На данный момент ещё неизвестно, присутствует ли дефект в транспортных средствах компании и какие ремонтные работы могут потребоваться, если они вообще потребуются."

К середине октября, когда должен был состояться этот полёт, Virgin Galactic объявила ещё одну причину задержек. По заявлению компании, теперь планируется начать "программу усовершенствования" как для космического корабля VSS Unity, так и для его самолета-носителя VMS Eve. В своих публичных заявлениях Virgin Galactic довольно расплывчато описала необходимую работу, но её комментарии о материалах и предельных параметров полёта были несколько настораживающими.

Эта работа более или менее продвигалась почти год без каких-либо существенных обновлений. Следующий рейс с официальными лицами итальянских ВВС теперь запланирован не ранее четвертого квартала 2022 года, а коммерческое обслуживание, то есть начало полётов сотен людей, купивших билеты, отложено как минимум до первого квартала 2023 года.

"Они всегда давали завышенные обещания по графику полётов и не выполняли их, поэтому я никогда не ожидала от них обещанной частоты полётов," – сказала Лаура Форчик, аналитик космической отрасли. Но длительная задержка между полётом Брэнсона и последующей миссией вызывает тревогу, сказала она.

"Провести целый год, даже не назначив дату следующего полёта – не очень хороший знак," – сказала она. "Это приводит меня к выводу, что с недавними полётами Virgin Galactic действительно были серьёзные структурные или эксплуатационные проблемы, несмотря на их отрицание".

Image for post
Blue Origin уже выполнила пять миссий с участием человека на своей системе запуска New Shepard. Источник изображения: Blue Origin.

Конкуренция

Через девять дней после того, как Брэнсон взлетел в VSS Unity, основатель Amazon Джефф Безос поднялся на борт космического корабля New Shepard, построенного его космической компанией Blue Origin. Безос объявил дату своего полёта 20 июля месяцами ранее, стремясь, чтобы это выглядело символично – в тот же день, астронавты "Аполлона-11" высадились на Луну в 1969 году.

В Virgin Galactic заявление Безоса вызвало внутренние дебаты о том, следует ли изменить порядок полётов — и сдвинуть график, чтобы Брэнсон мог "победить" Безоса в космосе. Публично официальные лица Virgin Galactic отрицали, что именно это и произошло. Но это именно то, что произошло, и Брэнсон добился успеха в суборбитальной космической гонке миллиардеров. Тем не менее, похоже, это была пиррова победа.

С момента первого полёта Безоса Blue Origin совершила четыре дополнительных полёта с участием людей на капсуле First Step, с частотой примерно один полёт каждые два месяца. Характеристики транспортного средства в основном были безупречными, без каких-либо вопросов по безопасности или технической части, которые преследовали VSS Unity. Компания надеется достичь частоты полётов с участием одного человека примерно каждые две недели в течение следующего года или двух, цель, которая не кажется недостижимой.

"Насколько я понимаю, Blue Origin уже выиграла гонку суборбитального космического туризма 20 июля 2021 года," – сказал Форчик. "Blue Origin отправила в этот полёт первого платного суборбитального космического туриста, достижение, которого Virgin Galactic ещё предстоит достичь".

Blue Origin имеет несколько явных преимуществ – в основном финансовых. Безос вложил миллиарды в космическую компанию – на данный момент, вероятно, до 10 миллиардов долларов, хотя лишь небольшая часть этой суммы пошла на программу New Shepard. Эти деньги позволили Blue Origin нанять лучших инженеров отрасли и обеспечить программу необходимым персоналом. Это настроило New Shepard на долгосрочный успех.

Долгосрочные перспективы Virgin

Напротив, у Virgin Galactic нет таких глубоких карманов. Брэнсон, её первоначальный спонсор, продал большую часть своей доли в этой компании. А без постоянного потока космических полётов компания теряет много денег. В 2020 и 2021 годах она потеряла в общей сложности 1 миллиард долларов. Этот год выглядит немного лучше.

У компании есть значительная сумма наличных в банке. По состоянию на 31 марта Virgin Galactic сообщила, что у неё на руках денежные средства и их эквиваленты на сумму 1,2 миллиарда долларов, денежные средства с ограниченным правом использования и рыночные ценные бумаги. Вопрос в том, хватит ли этих денег, пока компания пытается расширить масштабы своей деятельности.

Для достижения прибыльности, учитывая текущие расходы, вероятно, Virgin Galactic необходимо выполнять не менее 150 или 200 рейсов в год, состоящих из пассажирских и исследовательских миссий с полезной нагрузкой.

Но вероятно эта цифра должна быть выше. Ракетный двигатель компании, использующий гибридную смесь топлив, пригоден для повторного использования лишь частично. И расходы на техническое обслуживание космического корабля и его самолета-носителя, VMS Eve, по всей видимости, значительны. Фактически, исполнительный директор Virgin Galactic Майкл Коллазир заявил на прошлой неделе, что компания работает над созданием парка космических кораблей и самолетов-носителей для обеспечения 400 рейсов в год со своей базы в космопорте Америка в Нью-Мексико.

С этой целью у Virgin Galactic есть второй космический корабль, VSS Imagine, который может поступить в коммерческую эксплуатацию в следующем году. И компания рассчитывает на то, что линейка космических кораблей класса "Дельта", срок изготовления которых составляет одну неделю, будет готова к 2025 или 2026 году. Кроме того, у компании есть заказы на покупку ещё двух самолетов-носителей у компании Boeing Aurora Flight Sciences.

Всё это могло бы показаться правдоподобным, если бы Virgin Galactic была надёжна в своих прогнозах в прошлом, но это не так. Изначально Брэнсон предсказывал, что его компания отправит людей на край космоса более чем на десять лет раньше, чем это произошло на самом деле. Задержки представляются вероятными, пока компания работает над разработкой космических кораблей Delta.

Помимо этих проблем, существует вопрос эксплуатации. Почти каждый проект космических полётов в истории было сложно масштабировать с точки зрения скорости полётов, либо из-за технических проблем, проблем с производственными линиями, аварий, либо из-за всего вышеперечисленного. Трудно перейти от одного или двух космических полётов в год к 10. А перейти к сотням полётов в год – очень сложно, потому что раньше этого никто не делал. И Virgin Galactic должна сделать это с ограниченными финансовыми ресурсами, одновременно публикуя публичные финансовые отчёты и решая проблемы акционеров.

Наконец, все эти финансовые прогнозы предполагают, что спрос на космический полёт на расстояние около 90 км продолжительностью несколько минут останется высоким после удовлетворения первоначального интереса. Это кажется возможным, но трудно сказать наверняка.

Будущее космического туризма

Прошлогодний полёт Брэнсона, несомненно, положил начало современной эре космического туризма. С тех пор НАСА осуществило два запуска Crew Dragon, доставивших восемь астронавтов на Международную космическую станцию, и два полёта "Союза", доставивших туда шесть человек. Таким образом, за последний год было совершено четыре полёта с 14 профессиональными астронавтами.

Для сравнения, было совершено в общей сложности шесть суборбитальных коммерческих туристических полётов и три орбитальных полёта с частными астронавтами, в общей сложности 41 пассажир.

До полёта Брэнсона в 2021 году более 95% всех полётов человека в космос были совершены правительственными астронавтами на кораблях, разработанных и финансируемых правительством. Однако за последние 12 месяцев число частных астронавтов почти в три раза превысило число профессиональных астронавтов. Тенденция, вероятно, сохранится.

На данный момент это в основном развлечение для богатых людей. Действительно, были предприняты некоторые усилия, такие как Space for Humanity и миссия Inspiration4 Джареда Айзекмана, чтобы вывести "обычных" людей в космос. Но на данный момент большинство участников полёта остаются богатыми и сверхбогатыми, сказал Алан Ладвиг, эксперт по космическому туризму. Стоимость билета на Virgin Galactic составляет 450 000 долларов, и, хотя Blue Origin не опубликовала цены публично, считается, что они составляют не менее 1 миллиона долларов за место.

"До достижения долгожданной цели – 50 000 долларов за билет – ещё много лет," – сказал Ладвиг, который охарактеризовал нынешний этап космического туризма как этап новаторства. "У нас ещё много, много лет до выхода на массовый рынок, когда цены на билеты будут больше соответствовать затратам на приключенческие путешествия, такие как восхождение на Гималаи, кругосветные круизы продолжительностью в год или участие в драг-рейсинге."

Как бы разочаровывающе это ни звучало, подумайте о том, что ещё год назад концепция покупки билета и полёта в космос не представляла собой реальность за исключением возможности полета на корабле "Союз" раз в несколько лет. Теперь существуют Blue Origin, SpaceX и Virgin Galactic.

И с первыми двумя из них, существуют действительно хорошие шансы попасть в космос в ближайшие пару лет.

источник https://arstechnica.com/science/2022/07/a-year-after-sir-richards-historic-flight-were-still-waiting-for-an-encore/
перевод, редактура и адаптация Дмитрий Бобров

15 views
Add
More
ЗДОРОВЬЕ и ИНТЕЛЛЕКТ
Наука, общество, медицина, здоровье, долголетие, лекарства и бады = блогинг и новости
Follow